THOMAS N'KONO

Cuando hablamos de porteros legendarios de inmediato nos remitimos a nombres como Ricardo Zamora, Sepp Maier, Dino Zoff, Gordon Banks, Ubaldo Fillol o quizás hasta Antonio Carbajal. La posición de arquero siempre ha dado grandes estrellas durente las Copas del Mundo o muchas de las jugadas memorables de este evento involucra a los guardametas.

Por muchos años se ha considerado a las selecciones de Asia, Africa y América del Norte (desde Centroamérica hasta Canadá) como débiles cuando se presentan en una competencia como la Copa del Mundo. Pocos son sus jugadores que brillan en Europa ó América del Sur y por lo general sus hombres más importantes de la plantilla, o los más conocidos, son el centrodelantero y el portero.

Los arqueros suelen ser los protagonistas de aquellas naciones que sólo aspiran a tener un papel decoroso y no ser goleados. Con buen físico y agilidad sorprendente, capaces de realizar la atajada más sensacional o el error más increíble como podemos olvidar la figura de Julio Arzú (Honduras 1982), Henri Francillon (Haití 1974), Moktar Naili (Túnez 1978) ó Ahmed Al Taraboulsi (Kuwait 1982), entre varios más.

Cuando Camerún hizo su arribo al mundial de España 82 poco se sabía de ellos. Uno que otro jugador participaba en Francia pero el "boom" de los jugadores africanos todavía no llegaba al continente europeo.

Era una incógnita si los "Leones Indomables" podían superar lo hecho por el primer país del Africa Negra que había asistido a un mundial- Zaire en Alemania 74- cuya participación fue desastroza.

 

En la plantilla aparecía un nombre que antes de junio de 1982 era casi desconocido pero que después se volvería famoso alrededor del mundo: Thomas N'Kono.

Cuando muchos lo vimos por primera vez, aquel 15 de junio en el Estadio Riazor de La Coruña, justo el día del debut en Copas del Mundo de Camerún ante Perú, la mayoría nos preguntamos: ¿son pants negros los que trae encima del short o son sus piernas? El color de su piel, a distancia, no denotaba diferencia entre sus extremidades o una prenda.

Su complexión física- 1.83 metros y 80 kg de peso- imponían respeto pero, ¿serían suficientes para frenar a un equipo peruano que aparecía en el papel como gran animador de la fiesta mundialista?

Esa tarde, con una gran actuación de N'Kono y en general de todo el equipo de Camerún, habían conseguido el primer punto en un mundial para una selección llegada del Africa Negra. El guardameta camerunés bajó la cortina y mantuvo el cero en su valla todo el juego.

Tres días después el nombre de Thomas N'Kono empezó a circular en el medio futbolístico ya que otra magnifica actuación impidió al poderoso equipo polaco, comandado en la delantera por estrellas como Boniek, Lato o Szarmach, derrotar al "Gigante de Ebano" que por segundo juego consecutivo mantuvo el invicto. Con dos empates, la tercera jornada de la primera fase del Grupo 1 para Camerún significaba el arriesgar todo para conseguir una sorpresa inimaginable, sin embargo, su rival en turno era Italia.

Ni N'Kono ni los "Leones Indomables" se achicaron cuando saltaron a la grama del Estadio Balaidos de Vigo aquel 25 de junio. Por su mejor diferencia de goles Italia llevaba las de ganar ya que con un empate calificaban a la segunda ronda mientras que Camerún tenía que hacer la hombrada de vencer a los italianos o igualar a varios goles y esperar que polacos y peruanos terminaran cero a cero.

No fue sino hasta el minuto 60 de tiempo corrido cuando un desafortunado resbalón de N'Kono le permitió a Francesco Graziani quitarle lo invicto a Camerún y a su portero, pero tan sólo un minuto después Gregorie M'Bida consiguió la igualada histórica.

El juego concluyó empatado a uno, Italia pasó de panzaso junto a los polacos que destrozaron 5-1 a Perú. Mientras los diarios despedazaban a la "Squadra Azurra" por su mediocridad, los africanos se llenaban de elogios por su digno papel en su primera participación en un mundial. Sólo por diferencia de goles quedaron fuera y ahora sí los ojos de todo el mundo voltearían a Africa ya que años después vendrían sorpresas mayores.

N'Kono fue nominado como uno de los mejores en su puesto en el certamen. Su agilidad y prestancia, más la solvencia que mostró bajo los tres palos le llevaron a tener su primer gran reconocimiento: ser nominado como parte del Equipo Resto del Mundo que enfrentó a una Selección Europea un mes después de que concluyó el mundial de 1982.

En este lapso la vida de Thomas N´Kono dio un giro de 180 grados. El Club Espanyol de Barcelona le ofreció un contrato para defender la valla de los "Periquitos" así que el arquero camerunés se vio enfundado con el jersey del equipo catalán dentro de una de las mejores ligas del mundo. Por fin, su talento había encontrado recompensa.

Nativo del pueblo de Dizangué un 20 de julio de 1955, N'Kono ya era bastante conocido en Africa antes de saltar al estrellato. Integrante primero del club Eclair Douala y después del Canon Yaounde (con el cual ganó la Copa de Campeones de Clubes de Africa- torneo similar a la Champions League de Europa-) fue el primer guardameta en ser nominado como mejor jugador del continente en 1979. Al finalizar 1982 volvió a ser distinguido con este galardón.

Sus actuaciones en España siguieron siendo ejemplares, muy rara vez cometía jugadas inocentes (característica típica de porteros de Africa, Asia o el Caribe) y su equipo mantuvo un paso regular en la Primera División de España.

A sus 31 años vivió la frustración de no asistir al mundial de 1986 en México, ya que Camerún fue eliminado por Zambia en la segunda ronda de las eliminatorias en Africa y no pudo refrendar su gran actuación de cuatro años antes. Pero un año después N'Kono y el Espanyol vivieron días de gloria cuando alcanzaron la final de la Copa UEFA tras haber dejado en el camino a equipos de gran jerarquía como el Milán y el Inter.

Desafortunadamente para los "Periquitos", lo que se convirtió en un sueño después de su victoria por 3-0 en el juego de ida de la final ante el equipo alemán del Bayern Leverkusen, se convirtió en una pesadilla quince días después ya que en Alemania perdieron por idéntico marcador, el juego se fue hasta los penales en donde sucumbieron. Thomas N'Kono fue en gran parte responsable de llevar a su equipo hasta las últimas instancias de este torneo continental.

Cuando se creía que la carrera de N'Kono iba en declive ya que un año y medio después de estar en el pináculo el Espanyol descendió a Segunda División, el arquero de Camerún y su selección volvieron a estar en los reflectores del futbol mundial.

Camerún se vengó de lo sucedido en 1986 y calificó sin problemas a la Cops del Mundo de Italia 1990. Nadie se imaginaba lo que esto implicaría. A sus 35 años, siendo el bastión de un equipo veterano que estaba dispuesto a todo, Thomas N'Kono y los "Leones Indomables" hicieron historia en el país de la bota.

Se ganaron el cariño de todos los aficonados, jugaron buen futbol y fueron los campeones sentimentales del torneo. Guiados por la magia de Roger Milla, la fuerza de Emmanuel Kunde y los saltos implacables de Omam Biyik, Camerún despachó a la Argentina de Maradona en el juego inaugural. Luego venció a Rumania y fue el primer país calificado a la siguiente fase. Un sólo gol recibido en dos juegos volvieron a poner a N'Kono en lo más alto del balompié mundial.

Aunque el tercer juego lo perdieron ante la URSS 4-0, en donde alinearon a varios suplentes, Camerún calificó en primer lugar de su grupo delante de Argentina, Rumania y la propia Unión Soviética. Sólo Marruecos había llegado a la segunda ronda de un mundial (en 1986) pero fue eliminado en octavos de final. Camerún tenía la oportunidad de hacer historia.

El 23 de junio de 1990, ayudado por la destreza y potencia de Roger Milla, la brillante actuación de N'Kono y la falla garrafal de René Higuita, Camerún derrotó a Colombia 2-1 en tiempo extra y avanzó a los cuartos de final.

Otra vez N'Kono y Camerún volvían a ser noticia y ahora esperaban a Inglaterra para terminar de completar la hazaña. En el que fue considerado el mejor partido del mundial el Equipo de la Rosa terminó con el sueño africano al derrotarlos en tiempo extra tres goles a dos. Esta vez N'Kono no pudo detener los dos goles de penal de Gary Lineker que le dieron el pase a semifinales a los ingleses.

Thomas N'Kono se fue satisfecho del logro conseguido y cuando se pensó que era el final de su larga carrera cuatro años después regresó para estar presente en su tercer mundial. Con casi 40 años de edad, el mejor guardameta que ha dado la nación de Camerún estuvo en la lista de seleccionados para el mundial de Estados Unidos 1994, sólo que ahora en el papel de reserva ya que su eterno rival en el puesto, Joseph Antoine Bell, era el titular.

Tras dos mundiales en la banca Bell tuvo la oportunidad de mostrarse en el gran evento pero una actuación desafortunada aunada con problemas internos en el equipo llevaron a Camerún al fracaso. Los hechos demostraron que N'Kono siempre fue el número uno en su puesto.

Todavía después de la Copa del Mundo de 1994, N'Kono siguió mostrando su clase en países como Bolivia, Brunei o Indonesia y no fue sino hasta hace poco que se despidió de manera definitiva de las canchas casi a los 45 años de edad.

El éxito y los grandes momentos nunca han estado lejos de Thomas N'Kono y el más reciente se dio en los Juegos Olímpicos de Sydney cuando Camerún conquistó la medalla de oro. N'Kono fue el entrenador de los porteros en esa selección y muy probablemente esté en el mismo cargo con el equipo mayor de cara a las eliminatorias rumbo al mundial del 2002.

Los aficionados al futbol siempre recordaremos al espigado y corpulento guardameta que tanto le dio a Camerún y que puso a este país, a partir de la década de los ochenta, en el mapa futbolístico de todos los espectadores.


 

 
 
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